認真臉譜

澳洲塑質鈔票發明者所羅門專訪

用分子研究改變生活樣貌
蔡琳、羅馨妍
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發明澳洲塑質鈔票的墨爾本大學化學與生物分子工程系的大衛.所羅門,與澳洲科學院研究員艾茨歐.瑞查多共同開發的新型聚合物生產技術,可以前所未有地控制聚合物的結構、組成和性能,改良近半的日常生活中所使用的聚合物生產過程。

在今後的幾年內,當我們使用計算機、化妝品、輪胎、塑膠太陽能電池、潤滑油、黏合劑、塗料、光纖、生物傳感器等數以百計的產品,以及服用緩釋或靶向性釋放藥物的時候,都將受益於可逆過程形成聚合物鏈的新型聚合物生產技術。

這項新技術可以前所未有地控制聚合物的結構、組成和性能,不僅能改良以塑膠為代表的、近一半的日常生活中所使用的聚合物的生產過程,而且可以幫助人們開發出許多過去不可想像的聚合物。

這項傑出的新技術出自澳洲聯邦科學與工業研究組織(CSIRO)材料科學工程部的艾茨歐.瑞查多(Ezio Rizzardo)研究員,和墨爾本大學化學與生物分子工程系的大衛.所羅門(David Solomon)教授,以及他們領導的研究團隊。

目前,幾乎每所大學的化學系以及歐萊雅、杜邦、IBM、3M、多樂士等60多個公司的實驗室和工廠都在採用瑞查多和所羅門的可逆過程形成聚合物鏈技術;他們的聚合物理論已經在科學文獻中被引用超過1萬2,000次;以該技術為核心的專利已超過500多項,將產生數百萬的利潤。瑞查多和所羅門在聚合物化學中的開創性成就,也讓他們共同獲得了2011年「澳洲總理科學獎」(Prime M1nister』s Prize for Science)。

不過對於所羅門教授來說,他最為世人稱道的發明則是澳洲的塑質鈔票,澳洲人自豪地稱他為「塑膠錢幣之父」。

一個細雨濛濛的上午,我們走進所羅門教授位於墨爾本大學的辦公室,感受到教授孩童般的好奇心,和面對榮耀和讚譽淡定自若雅若蘭芷的超然風範。

所羅門 求學坎坷終成大器

現年81歲的所羅門教授仍然在墨爾本大學從事研究工作。所羅門自小就喜歡理科,但生於大蕭條的他童年並不一帆風順。1946年,16歲的所羅門不幸喪父,不得不養家,開始在雪梨為寶穆塗料(Balm Paints,多樂士澳洲公司的前身)工作。所羅門每週工作48小時,公司允許他每週利用半天的休假時間來進修學習,於是他用了五年時間獲得了雪梨技術學院的科學文憑。

在這一過程中,所羅門對聚合物的化學性質產生了濃厚的興趣,因為他在寶穆塗料生產、使用的就是聚合物,而在學校裡學的也是這種聚合物的化學成分。此後的十年間,所羅門一直都在做全職工作,每週有一天休假,在晚上和週末他不斷進修,相繼獲得了雪梨理工大學的榮譽學位、新南威爾士大學的研究生學位和有機化學博士學位。

在所羅門完成博士學位的時候,他已經申請到了好幾個關於新聚合物的專利了,也開始意識到當時的聚合物理論是相對粗糙並需要改進的。博士畢業後,公司派所羅門到英國化工塗料公司(ICIPaints)工作了12個月,進行進一步的研發。所羅門從英國回來後,隨寶穆塗料公司從雪梨遷到了墨爾本,並建立了研究實驗室。幾年之後,所羅門轉到澳洲聯邦科學與工業研究組織工作,在此他開始研究聚合物的形成機制。


澳洲元塑質鈔票。(攝影: AFP)

在70年代中期,所羅門被公司任命為應用有機化學部部長,隨後他創造出澳洲的塑質鈔票。1976年,所羅門通過登廣告為澳洲聯邦科學與工業研究組織招聘了一名博士後,在他成立的聚合物研究小組裡充當他的左右手。這名研究員就是瑞查多。後來,二人共同發明了改變世界的可逆過程形成聚合物鏈技術。

瑞查多 新移民的澳洲夢

現年67歲的瑞查多博士來自墨爾本克雷區。他出生於意大利金屬工人的家庭,十多歲時移民至澳洲。瑞查多高中時的夢想是研究汽車引擎,但老師告訴他這一行在澳洲沒有前途,於是他選擇了讀醫科。初上大一,他偶然經過二年級的教室,看到學長們在上大體解剖的課,隨即打消了成為醫生的念頭。

後來他開始研究化學。在雪梨大學完成了博士學位之後,瑞查多又完成了生物活性化合物方面的一系列博士後研究。後來他去了美國波士頓,在諾貝爾獎得主Sir Derek Barton的研究室成功合成了首例激活型維生素D。他還曾在澳洲國立大學被譽為「避孕藥之父」的亞瑟.伯奇(Arthur Birch)博士共事過。

對於可逆過程形成聚合物鏈技術,瑞查多自己的評價是:「我們最初發現這一變化時就感覺到它的重要性非同小可,我們通過控制聚合物與塑膠的分子結構、組成和特性,改變其自然組合方式,創造出自己想要的塑膠形式。」

--轉載自《新紀元》周刊252期

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