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女子多次過敏險致命 竟是因爲曾被蜱蟲叮咬

文/麗莎‧山德斯(耶魯大學醫學院副教授、內科醫師)

只要被孤星蜱蟲(lone star tick)咬到,就有可能對哺乳動物的肉產生過敏反應。(Shutterstock)
只要被孤星蜱蟲(lone star tick)咬到,就有可能對哺乳動物的肉產生過敏反應。(Shutterstock)
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「我沒辦法呼吸!」這名女子用嘶啞的氣音低吼。在愛荷華大學醫院的急診室裡,她的妹妹焦急地看著櫃檯後方的職員。這名女子搖搖晃晃地無法站穩,她的呼吸急促且出現雜音,胸口明顯上下起伏。突然間,她似乎覺得衣服太緊,拉扯著自己的長袖運動衫領口,接著把衣服往上拉起脫掉,扔在地上。

這名五十四歲的女子攤倒在妹妹找到的輪椅上,被飛快地送進急診室內部。接下來她依稀記得的畫面只有擔憂的面孔、針頭和醫療資料。她的血壓低到危險,心跳加速。醫生以腎上腺素和類固醇為她治療,不過一直要到數小時後,她才有辦法開口解釋那晚發生了什麼事。

突發怪病:雙手癢得要命、難以呼吸

她告訴醫生們,當時她待在愛荷華州鄉下的母親家中。正當她要上床睡覺時,突然感到掌心一陣刺痛。她立刻認出了這熟悉的感覺:過去的八年間她曾有過兩次相同經驗,感覺到雙手異常地癢,有時是雙腳。每次發癢後,緊接著都會有喉嚨收緊的感覺,令她感到害怕。

她開車到距離數英里遠的妹妹家,再換妹妹載她到醫院。她打開車窗,想讓冬夜的冷空氣進來。接著她使勁呼吸。眼前開始出現黑點,但她憑著意志力要自己別昏過去。

過去發生的那兩次過敏反應都沒有這次來得嚴重。她從自己查到的資料中得知這是過敏性休克,一種有可能致命的過敏反應。症狀經藥物治療後獲得解除。她在醫院待了一晚,確定這次的發作結束後,就返回母親家中,並立刻向當地的過敏科醫生預約門診。

致命過敏是因為吃了牛肉

醫生花了近兩個小時,調查這名女子接觸過的食物、植物、毒物,或任何可能引發此一致命過敏反應的事物。然而當天她並未接觸到什麼新事物;她吃到或碰到的所有東西,在這次發作之前和之後都接觸過許多次。

就成人來說,造成嚴重過敏反應最常見的原因就是食物,但這名過敏科醫生並未找到任何的嫌疑犯。他感到困惑不解,並要求她在過去若曾得到診斷,務必要告訴他內容。

回到紐約長島的家後,好幾個月來,這名女子所吃的一切食物都令她焦慮不安,而且每晚上床時都覺得憂心忡忡。她總是隨身攜帶一瓶苯海拉明和一支腎上腺素注射筆,但還是會擔心下次發作時,要是她離醫院太遠,不知道會發生什麼事。

而當下一次過敏真的發作時(只隔了十個月),她人早已在紐約東帕喬格(East Patchogue)的布魯克海文紀念醫院(Brookhaven Memorial Hospital)裡。當時為了沙門氏菌所引起的嚴重腸胃炎,她正在那裡接受抗生素治療。在經過數天只攝取無味的液體後,她的第一餐是牛腩搭配馬鈴薯和胡蘿蔔。食物聞起來很香,只是她完全沒胃口。儘管如此,她還是勉強自己吃了幾口,畢竟這是她踏上返家之路的第一步。

數小時後,她感覺到頭頂有股奇怪的刺癢感,於是反射性地去抓,接著才驚覺是怎麼回事。她心想,不要現在啊!她抓住仍在輸液的點滴架,跑到走廊上。「我需要護士!」她大喊。此時,她感覺到心臟正猛烈跳動,非常清楚接下來會發生什麼事。穿著手術室刷手衣的醫院員工朝她跑來。是恐慌發作嗎?不,她告訴他們,是過敏。

他們協助她回到床上,並給予她氧氣、苯海拉明和類固醇。發生了什麼事?其中一人問。她敘述了所有的經過,並加上某件她剛才意識到的事:每次過敏似乎都是在她吃了牛肉的數小時後發作。在她的日常飲食中固定都會出現肉,而且她也很愛吃肉。雖然她沒有在每次吃了漢堡或牛排後,都發生這樣的事,但她很確定自己在每次發作前都吃了牛排(或是這次的牛腩)。

真凶竟然是蜱蟲

醫生們對她的發現半信半疑。新的食物過敏就成人來說十分少見,尤其是像她這麼嚴重的案例。比起牛肉,這更有可能是他們給的抗生素所引發的過敏。不過這名病人很難接受他們的說法。這或許能說明這次過敏發作的原因,但之前的那幾次呢?當時她又沒有在服用抗生素。醫生們也回答不出來。

某位護士有著不同的推論,這名病人之前也曾聽別人說過,但從未認真看待。這位護士告訴她有一種蜱蟲,只要被它咬到就會對肉過敏。對此這位護士知道的也不多,不過建議她應該調查看看。

這名女子過去曾被蜱蟲咬過——畢竟就住在長島,哪可能不被咬?不過,被蜱蟲咬真的有可能造成如此激烈的過敏反應嗎?她回家後開始著手調查,結果發現確實有可能:只要被「孤星蜱蟲」(lone star tick,一種蛛形綱動物,因背上有星形白點而得名)咬到,就有可能對哺乳動物的肉產生過敏反應。有一種糖分子叫做「α-半乳糖甘酵素」(galactose-α-1, 3-galactose,或是較通俗的alpha-gal,都是其原文稱呼),是觸發過敏的原因。這是一種碳水化合物,在所有非靈長哺乳類動物的肉裡都找得到。

目前還不清楚被孤星蜱蟲咬到會如何觸發過敏反應。孤星蜱蟲(活動範圍從佛羅里達州南部延伸到緬因州,向西最遠可到愛荷華州)以及因它而產生的α-半乳糖甘酵素過敏,這兩者的關聯最早可見於2009年。當時維吉尼亞大學的湯瑪斯‧普拉特米爾斯(Thomas Platt-Mills)教授曾留下相關記述,而他自己也曾發展出這樣的過敏反應。就大多數的食物過敏而言,症狀在病人食入過敏原的幾分鐘內就會出現。然而α-半乳糖甘酵素的過敏反應有所不同,會拖得比較久。從出疹、噁心、呼吸急促到過敏性休克,這些症狀有可能在病人吃了含肉的一餐後,相隔四到六小時才會出現。更奇怪的是,過敏反應不是在每次接觸過敏原後都會出現。只要進行血檢,找出α-半乳糖甘酵素的抗體,就能確定診斷為肉類過敏。這名女子聯絡了黛安‧賽默曼(Diane Cymerman),一位她在幾年前因季節性過敏而看過的過敏科醫生。賽默曼要她的病人列出上一次在醫院發作前,她吃過的所有食物,並要她抽血檢查,確認是否對α-半乳糖甘酵素及清單上的任一食物(連調味用的黑胡椒和荷蘭芹都算)產生抗體。

第一回的檢查結果在同一周內回報:她對牛肉有中等程度的過敏,其他則一切正常。在接下來的一個月內,α-半乳糖甘酵素抗體的檢測結果也出爐了:她對α-半乳糖甘酵素嚴重過敏。賽默曼打電話向這位病人報告結果。她必須要避免食用哺乳動物的肉,以及所有相關的加工產品,包括Jell-O果凍和其他以明膠製成的食品藥物。就連用烤過肉的烤架料理食物,也可能會導致食物沾染上足夠的α-半乳糖甘酵素,進而引發過敏反應。

這名病人聯絡了愛荷華州的那位過敏科醫生,告訴他診斷結果。對方感到十分驚訝,因為他最近才聽了關於這種新型過敏的講座,而在她的案例之前,他也從未見過這樣的過敏反應。對於這位愛荷華州的新移民而言,放棄吃牛肉和其他哺乳類動物的肉,可說是一點也不容易。她告訴我,在某些日子裡,光是一想到多汁的漢堡或牛排,就令她的胃咕嚕叫個不停。但接著她回憶起過敏發作的恐怖經歷,以及開車到愛荷華大學醫院的漫長路途,就還是乖乖認命,繼續吃她的雞肉、魚肉和蔬菜。

摘自《醫生我到底怎麼了》 麥浩斯出版

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責任編輯:李清風

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