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【元甫醫學園地】兩個令醫師都頭痛的「癌症難題」

王元甫

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「談癌色變」是形容一般民眾對癌症的恐懼;事實上,當癌症降臨到醫師頭上時,也跟一般民眾一樣「備受煎熬」。本文將要以兩個醫師的經歷來看癌症的兩大難題:

(1)癌症很難早期診斷,

(2)末期癌症很難治癒。

(一)癌症很難早期診斷

癌細胞原本是我們身體的正常細胞,因為受到內在或外在環境因素的影響,而產生細胞核的基因突變。因為癌細胞初期與正常細胞的差異性很小,身體裏負責警察工作的免疫系統沒法分辨,所以不能將癌細胞清除。

(1)早期癌症通常沒有症狀:早期的癌症屬於局限性,癌細胞只侵犯周圍小範圍的組織,並未轉移到遠處器官,所以通常都沒有症狀。

(2)癌症中期會有非特異性症狀:當癌症已長大到相當程度,可能會出現非特異性症狀;例如,肺癌可能有咳嗽,與感冒症狀很像;例如,胃癌可能有上腹部不舒服,與一般消化不良症狀很像。這時去向醫師求治,藥物通常都能使症狀緩解,但是症狀容易復發;如果醫師警覺性不高,很容易誤診。

(3)末期癌症症狀明顯:各種癌症有不同的分期標準;一般而言,如果有遠處器官轉移就屬於癌症末期。末期癌症的症狀就相當明顯,除了有原發器官、癌轉移器官的症狀外,還會有全身虛弱、體重減輕等全身性症狀。

筆者有位博士班同學,行醫開業已30多年。有次他的大學同學新開張醫院,他去祝賀;因為同學情誼,作了健康檢查。結果,肺部X光發現有腫瘤,並已經轉移,屬於肺癌第4期。我這位醫師同學對癌症有非常深刻的認識,肺癌細胞在他身體裏生長全然不知道(因為沒有症狀);只是健康檢查偶然間發現了肺癌,而且一發現已經是末期,可見癌症連醫師都很頭痛。

(二)末期癌症很難治癒

癌症的治療方法一般分為4大類:(1)手術切除法、(2)化學治療法、(3)放射線治療法、(4)其他治療法。末期癌症有明顯的症狀,診斷上一般不成問題,問題是很難治癒。末期癌症一般已經不能外科切除,所以只能作化學治療或放射線治療,來控制癌症的擴張或治療併發症。

筆者有位高中同學,是美國知名大學醫學院教授。他也是一發現肺癌,已經是末期;除肺部有腫瘤,並且已轉移到腦部。他在美國接受最先進的治療,除了肺葉切除外,還接受腦部腫瘤切除,並且作了一系列化學治療與放射線治療。後來,又發現腦部腫瘤復發,又再作外科切除手術,然後又再作化學治療與放射線治療。治療了一年,最後又發現肺癌轉移到脊髓,外科醫師又開刀想切除轉移的腫瘤,結果不能切除,而宣告放棄。

結語

由上面兩個醫師的經歷可以看出來,癌症是令醫師非常頭痛的病症。不僅肺癌不容易早期發現;其實,許多癌症也不容易早期診斷。癌症診斷出來許多都已是末期,而末期癌症是很不容易治癒的。

文/王元甫(內科專科醫師)◇(http://www.dajiyuan.com)

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