愛迪生傳記選粹:踏上了科學的征途(8)

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愛迪生在給他的父親的信中寫道:「我最近在電學上又有了一個新的發現,我曾把它在費城賓州大學的美國科學會的例會上公佈。他們都認為這是一個別出心裁的重要發現呢。」有一天,奧頓又把這27歲的發明家叫進辦公室來,要他試驗四通路系統電報機。
  
「你能供給我8個電報生和一些電線讓我試驗嗎。」愛迪生問道。「晚上你用地室好了,那裡地方很大,你可以在鄰室間試驗通訊。你要的電報生我可以給你。」奧頓回答。奧頓如約的派了8個人供他指揮。8個人分派兩室,每室中兩個收,兩個發。愛迪生來往於這兩室間,調節著校準著那些機件。
  
他把其他事情都擱置一邊,全部精力投向這項試驗之中。這時,他的錢已經快花完了。債主對他加緊壓迫,揚言將變賣他的財產抵償債務。他為了不使門上插上紅旗,每天便得繳付郡長5元錢的罰金。
  
他面臨的問題之一是,使電流保持絕對平衡。不久,他發現一般的可變電阻器不適用於他的設備。愛迪生心想:既然某些半導體可在不同的壓力下改變它們的電阻值,那麼可不可以利用這一原理設計出新型的電阻系統呢?於是,他在一塊鋼板上裝了一個用絕緣材料製作的圓筒,又在圓筒裡裝上50張膠料浸過的綢片,再用極細的石膏粉將圓筒填充起來。綢片上方,再裝上一塊金屬板,然後借用螺旋裝置按不同的刻度改變對金屬板的壓力。愛迪生把這一裝置接在線路中,試驗的結果表明:當壓力最小時,阻抗為6000歐姆;如果用力將金屬板旋至底部,阻值竟能降至400歐姆。試驗成功了,這項試驗在他以後的電話發明中起了很大的作用。
  
愛迪生找到了平衡電流的方法,決意將試驗深入下去。1873年初,愛迪生與西方聯合公司之間達成默契。愛迪生同意將自己的專利賣給該公司,把西方聯合公司的總工程師喬治B普萊斯科特作為共同發明人,而該公司則根據雙方認可的價格加以收購。
  
然而,西方公司總裁威廉奧頓認為,付給愛迪生1萬美元試驗費風險太大。於是愛迪生沒有資金,便從自動電報公司搞來了這筆錢。愛迪生現在有1萬美元現金,足以償還欠下的債務,所以他繼續研究四通路電報機。
  
1874年深秋,愛迪生來到西方公司的電報房進行試驗。線路連接的兩端是紐約和阿爾巴尼。當時,天氣惡劣,試驗受到了風暴侵擾。儘管如此,由於愛迪生意識到試驗中會出現困難,有思想準備,並在紐約選用了最出色的報務員,試驗結果證明,他的四通路機性能良好。後來它被安裝在連接紐約與波士頓和費城的線路上。到1874年12月底,關於四通路機的研製工作接近了尾聲。西方聯合公司答應付給愛迪生5000美元,並出價2.5萬美元購買有關專利,每年還付給他233美元,作為使用這種設備的每條線路的使用費。
  
但是西方聯合公司未能踐約。奧頓離開紐約後,該公司的總監埃克特將軍通知愛迪生,說西方公司將拒付任何款項。他說,傑伊古爾德(Jay Gould )想購買這種四通路電報機專利。
  
關於古爾德,人們說他是靠製造「恐懼和恐慌起家的」,他「在以金融欺詐和惡棍行為著稱的世紀中,總是不擇手段地損害自己的朋友。」愛迪生晚年描寫古爾德之為人,謂「為冷酷無情,良知痺痿;不知建設事業之可貴,但解圖利而已」。
  
但作為平衡,他又表示自己對古爾德毫無怨言,「因為他在他的行業上是頗為能幹的,只要我的試驗成功,其他問題是次要的。」
  
12月28日,愛迪生在紐瓦克工廠給古爾德演示了他的四通路電報機的性能。1月4日,他被召去古爾德在曼哈頓區的寓所。愛迪生要古爾德出價,對方的出價是3萬美元。
  
這3萬美金,使愛迪生度過了難關。然而,他在後來寫道:「這筆錢我全部用來試驗一種六通路的電報機,結果未能成功。從財政的角度上看,如果不發明那個四通路系統,也許我的經濟狀況會比現在要好些。」
  
控制西方聯合公司的古爾德在這筆交易中獲得了多少好處,我們可以從愛迪生在1892年發表於《科學美國人》雜誌上的文章中看出:「我的四通路系統中的每一英里電線都相當於以前的4英里電線的功用,他使用的這種四通路系統總起來就等於省去了價值1080萬美元的21.3萬英里長的線路。而且這些省去的線路無須進行檢修。假如按以往每年每英里4元檢修費計算,每年共合節約86.4萬美元,此外,還省去了借貸1080萬美元建造基金所要償付的利息。」
  
愛迪生敵不過古爾德,到1875年,愛迪生同古爾德的關係斷絕了,而同他的訴訟糾紛卻延續了30年之久。
  
愛迪生發明四重電報術後,大家都稱為這是莫爾斯以後電報學上最重要的貢獻。
  
1875年,愛迪生在無意中曾做過電磁波的實驗。他注意到繼電器工作時銜鐵間放出的電火花。他將導線的一端接在銜鐵上,將另一端對著附近的金屬導體的尖棱頂角進行試驗,他發現在金屬與導線之間有電火花發生。他把這一現象取名為「乙太力」。可以認為他的這個實驗實際上發現了電磁波沿導線周圍空間傳播的事實。但是,他不理解這一事實的意義。而且,他正在為迎接1876年費城舉行的慶祝美國成立100週年博覽會而忙碌著,他當時正埋頭試制炭質電話機和留聲機。這些事情迫使他放棄了對這種乙太力的深入研究。

幾年以後他曾表示:「當我初次發現它時,我把它看成是極討厭的現象。那時我正忙於無數其他的試驗,無暇對它作進一步的瞭解。我只是觀察到了結果,然後就把它送給了別人。他們接過我的發現,取得了新的成果。」1888年,赫茲的電磁波實驗獲得成功後,愛迪生十分惋惜地說:「使我感到迷離的是,為什麼我沒有想到利用這些結果。」
  
愛迪生將打字機改良成功,也是紐瓦克時代的大事情之一。一天,克利斯托弗萊瑟姆肖爾斯(Christo -p herL.Sholes )拿來一部用木頭作的打字機模型,請愛迪生幫忙。愛迪生答應了他的要求。
  
這個模型經過愛迪生改良而成為很好的實用品,也就是後來的名牌:「雷明頓打字機」。打字機完成的時候,愛迪生高興地說:「這樣,寫字的時間可以縮短,政府和公司的辦事效率可以提高,不要多久一定有很多人要買。」
  
事實上,開始要買的人並不多。因為當時一般的人都認為,書信應該用手寫,才能讓對方知道自己的誠意,如果用機器寫信就顯得不太禮貌。可是用過打字機的人都說:「這太方便了。」於是,越來越多的人使用打字機,以致後來打字機的使用者遍佈到世界各地。
  
愛迪生遵循著他的老習慣,原始模型一經成功,他就把注意力移到了其他的發明上。20年之後,他曾表示:當時,我還想發明一種電動的無聲打字機。但是,由於那種打字機效果不錯,沒有立即改造的必要,所以我就放棄了自己的打算。」愛迪生完成打字機之後,又發明瞭「火災警報器」、「石蠟紙」、「自動電氣筆」等,研究室越來越顯得狹小,所以他請老父親為他選了一塊景色如畫的地方開始另建。

至此為止,愛迪生的業績幾乎還侷限於電報世界。但是,到了1875年,這一「世界」便處在了革命的前夕。愛迪生受僱於奧頓,投身於電話革命性的基礎改良。

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