人类真的可以合成生物了么?

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【大纪元5月22日讯】(大纪元记者孙简妮麻州剑桥市报导)5月19日,克来格.凡特研究公司(J. Craig Venter Institute)宣布,克来格.凡特及其团队人工合成了丝状霉浆菌,并称这是科学史上首例人工合成生物。科学杂志以科技快讯的形式刊登了该科技突破,一时间“人类首例合成生物”的标题赫然出现在各大媒体上。然而对于“人工合成生物”的说法,一些专家持反对态度。

合成生物学创始人:我们离人工合成生物还相差太远

也许对于非生物学领域的人来说,在轰轰烈烈的媒体渲染下,很容易相信凡特博士的所谓第一个合成生物的说法。但是,合成生物学创始人波士顿大学生物工程系教授詹姆斯.考林斯却认为,凡特博士夸大了事实。他说:“这个实验结果并不能被理解成为他创造了生物。目前人类对于生物系统的了解还太少,远远不能达到从头合成生物的水平。”

一名要求匿名的合成生物学家接受记者采访时说:“毫无疑问,这是一个科技发展。 这不能算是合成生物,组装基因组还差不多。因为丝状霉浆菌本来就是天然存在的,他们只是改造而已。硬是挂上合成生物的称号,未免牵强。 只是经过炒作后,夸大了它的影响力而已。 这是愚弄大众,混淆视听。”

环保人士:呼吁停止人工合成生物研究

吉姆.托马斯是一名致力于生态环境保护、文化保护的活动家。在接受本报记者采访时,他代表ETC组织,强烈表达了对合成生物的研究的担心:“毫无疑问,这是一个科技突破。但是,这是一个高风险高利润的项目。我们呼吁停止类似的研究,直到相关的法律制度出台可以约束该领域。”

他指出,克来格.凡特研究公司致力于研究人工合成生物的原因是为了获得暴利:“该公司得到了石油巨头美孚高达六亿美金的资助,还得到了来自石油巨头BP,世界最大制药公司之一的诺华制药公司等行业巨头的投资。他们在媒体上大肆渲染,夸大了该项目对人类的利益,却对可能的生态环境破坏闭口不谈,误导大众。”

宗教人士:不要以上帝自居

5月21日,天主教会发言人肯定了人工合成细胞的科技影响,但是前提是必须正确使用这一技术。并且警告科学家只有上帝可以创造生命。来自梵蒂冈和意大利的天主教会警告科研人员要遵守道德规范。

政治经济学家:积极预防胜过善后处理

麻省理工学院政治经济学家Kenneth Oye接受了本报记者采访。Oye教授是资深的生物安全性和知识产权的学者,他熟悉生物工程研究和合成生物学的发展。在问到凡特博士声称其创造了人类历史上第一个合成生物时,他表达了和合成生物学创始人詹姆斯.考林斯教授相同的观点:“这是一个循序渐进的科技发展,但它不是一个飞跃。还不能算是人工合成生物,只是合成了大片段的基因密码而已。而且他们也并没有做出和自然太大的改变。仅合成遗传密码,组装基因组这一技术在生物界也不新奇。”

Oye教授认为,虽然目前人工合成丝状霉浆菌并没有给生态环境和人类安全带来很大的影响,但是从长远角度来看,这一技术可能带来的危害不能确定。“不确定性更加要求有效的防御机制。我建议采用‘适应性风险控制理论’。我们应该采用积极预防的方式,而不是善后处理。”

克来格.凡特和合成生物的计划


克来格·凡特。(Getty Images)


一位匿名的生物学家透露:“(克来格.凡特)是一个喜欢标新立异的人,他将人类基因组测序计划变成疯狂的竞赛,而且拒绝遵守长期以来科学家资源共享的传统。他标榜自己是合成生物学专家,但是却不与该领域其他研究人员为伍,单挑独干。” 5月20日,BBC网站上曾有一篇介绍克来格.凡特的文章,提到他的放荡不羁的性格,他曾经夸口说自己可以和诺贝尔奖得主相提并论。

为了达到他的合成生物的计划,克来格.凡特创立了克来格.凡特公司。在5月19日,克来格.凡特及其团队宣布,他们从设计、合成到组装遗传密码,成功的制造了人类历史上第一个合成生物。为了这个梦想,他和他的团队经过了十多年的努力:1995年,他们解读了丝状霉浆菌的遗传密码;2008年,他们人工合成了遗传密码,并成功组装其成为丝状霉浆菌的基因组(遗传密码的总和);今年,他们成功将基因组宿主细胞中的原始基因组提取, 并且掌握了将人工组装的基因组移植到宿主细胞中的技术。“万事具备”后,他们将过去15年发展的技术结合,从最初人工合成遗传密码,到最后的移植到宿主细胞中,并宣称合成了人类历史上第一个人工生物。

究竟这项科技发展意味着什么呢?凡特说:“我们证明了一个理念,就是我们可以从合成遗传密码开始,合成新的生物。我们可以通过设计和改造遗传密码,赋予合成生物新的功能。”

当前,化学合成一个长度单位的遗传密码不到一块美金。目前的技术可以合成几千个长度单位的遗传密码。凡特及其团队在2008年的研究报告中公布了将许多个长度在几千个单位的遗传密码组装成为一个长度在几十万个单位的基因组。按照这个方法,他们可以组装出更长的基因组。比如说此次人工合成丝状霉浆菌的基因组就有一百万个长度单位。

克来格.凡特说:“我们期待着争议。”在媒体的渲染下,这项研究成果引发了不小的争议。奥巴马总统致信总统委员会负责生物伦理问题的宾西法尼亚校长埃米.古特曼,征求意见。很多人担心生物的多样性将被打乱,而且这些合成的生物会给大自然带来不可估量的威胁。也有很多人担心这一技术被恐怖份子利用做成生物武器。当然,这一研究也引发了人们对生物安全性和道德观念的思考。

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