中华文化100个为什么

为什么马的量词要用“匹”?

作者:茹之

一匹马。(Fotolia)

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对于许多学习中文的外国人来说,中文最难掌握的部分之一是量词。很多名词前都可以加上量词,而且不同的名词前所用的量词也不尽相同。比如:一个人、一位老师、一枝笔、一匹马等等。

但对于为何这个名词前加某一个量词,那个名词前要加另一个量词,不仅外国人搞不明白,现代不少中国人也是知其然不知其所以然。本文就说说马的量词为何要用“匹”。

清.郎世宁〈云锦呈才〉轴(台北故宫)
清.郎世宁〈云锦呈才〉轴。(台北故宫)

上古时期,“匹”作为一个计量单位,仅用于计量布帛等纺织品,如“匹练”指一匹白绢,“匹帛”和“匹段”泛指纺织品。四丈为一匹。

用“匹”来计量马最早见于《尚书文侯之命》:“马四匹。”《尚书》是虞夏商周四代的皇室档总集,时间跨度约二千年(从五帝时代的帝尧到秦始皇以前),是第一部用文字记载的上古史。可见,用“匹”来计量马的历史十分悠久。

Terra Cotta Warriors Horse
秦‧兵马俑马。(Fotolia)

此外,《周易》也出现过“马匹”一词:“月几望,马匹亡。”这里“匹”是马的配偶之意。

中国古代岩画中的马匹。(fotolia)
中国古代岩画中的马匹。(fotolia)

但为何把“马匹”作为马的总称,孔子对自己的学生颜回详细解释过。据《韩诗外传》记载,一天,孔子和颜回一起出游,登上鲁国境内的泰山后,师生二人向东南方向眺望。古代没有今天的空气污染,因此空气的透明度非常好,可极目千里。

孔子问颜回有没有看到苏州的阊门。阊门是苏州古城的西门。颜回远眺了一会儿,回答道:“看到了!看到了!”孔子又问道:“门外有什么东西?”颜回答道:“门外有一匹练,前面有一束生蓝。”练是洁白的熟绢,生蓝是草料。

孔子听了哈哈大笑:“那不是一匹练,那是一匹白马在吃草呢!”孔子继而问道:“你知道为什么用匹来计量马吗?”颜回自然不知道。于是,孔子解释道:“在阳光下,马的影子有一匹那么长,也就是长达四丈,故此称马为马匹。”

White Arabian horse runs gallop in the sunset light
奔驰的白马。(Fotolia)
组图:台故宫特展“书画中的孔子”
台湾国立故宫博物院“万世师表─书画中的孔子”特展,图为《至圣先贤半身像册 孔子;颜回》。(公有领域)

除了孔子的解释外,东汉时期还有其它解释。如良马和君子都需要由具备慧眼之人“相”过之后才能确定,可见良马可以和君子匹敌,故称“马匹”;再如因马在深夜奔驰,能看到眼前四丈的距离,故称“一匹”;还有死马的价格是一匹帛,所以称“一匹马”。

此外,春秋时期,诸侯之间馈赠的礼物通常都是“乘马”和“束帛”,“乘马”是四匹马,“束帛”是捆为一束的五匹帛,帛的计量单位是一匹四丈,正好与乘马的数量相等,因此就用匹来计量马了。@*#

责任编辑:王愉悦

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