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专访消费者事务局局长乔纳森.明茨(Jonathan Mintz)

别让你的权益睡着了

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【大纪元2013年01月12日讯】(大纪元记者杜国辉、黎新纽约报导)在经历了波澜起伏的2012以后,特别是桑迪飓风后,纽约的居民更需要充足的能量迎接明天。了解自己的处境、认识社会的资源,可以帮助自己平稳从容的面对生活中的挑战。纽约市消费者事务局是一家专门为市民提供服务的政府机构,了解其服务项目内容,会对市民生活帮助巨大,为此我们采访了消费者事务局局长乔纳森.明茨(Jonathan Mintz),请他介绍该局的情况。从这期开始,我们将不定期的连续介绍该局的服务项目,以飨读者。

●全国第一个市级消费者权益保护机构

乔纳森.明茨表示,纽约市消费者事务局是全国第一个市级的消费者权益保护机构,雇有400多位公务员。1968年,市政府整合了市场部和执照部,成立了消费者事务局。随着《纽约消费者权益保护法》于1969年通过,在过去的45年中,该局致力于维护消费者权益,确保市场公平竞争、充满活力。
为确保消费者获得公平的待遇,消费者事务局发放营业执照给55个工商业领域,同时审查并监督该行业,取缔违例行为,为公平的商业竞争创造环境。当局所管辖的行业包括装修承包商、职业介绍所、报税服务、电子产品零售业、债务追讨等。在消费者与商家发生纠纷时,当局也有协调员介入其中进行合解。

●政府将为消费者主持公道

商业交易应依法行事,对商家和消费者都应该是公正的。美国是法治社会,有法律规管企业,确保消费者权益受到保护。乔纳森.明茨希望向移民社区传递信息:“如果你买到的商品或服务并不是如你原先所要的,就应查询公司的退款条文。当你发现商家允许你退货,同时原银奉还时,无需感到惊讶。如果你觉得商家对你投诉的处理不公时,请不要只停留在提醒自己下一回要小心点,而应向执法的政府部门求救。许多西方发达国家的政府都会为消费者主持公道。”
具体而言,明茨局长特别强调,商家例如装修承包商得根据合同上消费者所同意的费用收费,而不可先征收协议以外的额外费用。

●服务移民:防欺诈受害、理财报税咨询

在如何服务移民方面,明茨局长指出,职业介绍所是消费者事务局所规管的行业之一。一些新移民因语言障碍、身份问题或没有银行户口等原因而被些职业介绍所占便宜。该局经常派出暗探这些职业介绍所,调查并打击那些违例业者。

移民服务欺诈案在纽约很普遍。连同市长办公室移民事务署,消费者事务局近年来加强执法,取缔那些自称能提供移民服务,却没有律师执照的无牌律师。

在个人理财方面,乔纳森.明茨说,消费者事务局在移民社区推广银行储蓄户口,教育人们银行户口的安全性,鼓励民众在银行开账户,以节省兑现支票的费用。

该局也在不同地点开设名为“财务协助中心”( Financial Empowerment Center) 的理财咨询中心,为民众提供一对一的免费理财辅导,帮助移民熟悉当地的银行服务。

纽约消费者事务局于2006年年底推出财务协助办公室(OFE)。这是全国第一个由地方政府创办的,为低收入家庭提供财务管理咨询和教育的项目。遍布全市的财务协助中心提供免费、一对一的专业财务咨询。自第一家中心2008年开设以来,全市开辟了近30个这类中心。根据消费者事务局,财务协助中心的理财顾问已帮助超过17,000名纽约市民解决超过750万美元的债务问题。

自2002年,市政府大力推广“薪资所得租税抵减制度”EITC(Earned Income Tax Credit), 亦即美国的“工作福利(workfare)”。截至2012年,纽约人从中所获得的退税金额已几乎高达20亿美元。

每年报税季节,纽约消费者事务局都会鼓励纽约人及早报税,提供资讯让纳税人知道哪里可获得免费或收费低廉的报税服务。2012年的报税季节中,约99,000人在上诉免费或收费低廉的报税服务处提交报税表。

报税期间,消费者事务局还鼓励报税者开一个SaveUSA储蓄账户,将部分或全部的退税款项存入以上储蓄户口长达一年,存款就可获得50%的匹配款项直至一定金额。这一储蓄项目获得联邦社会创新(SIF)基金拨款,在新泽西州的纽瓦克、德克萨斯州圣安东尼奥和俄克拉荷马州塔尔萨仿效推行。

●帮助受骗民众追讨权益

明茨介绍,曾有消费者看到某某技术学校的广告,宣称其将提供助学津贴给报读其课程者,毕业后学生可获得证书,就可在相关领域求职。消费者后来发现他所签署的文件,并不是什么奖学金或财务补助协议,而是同意支付巨额费用的合同。这个所谓的技术学校所发出的证书并没有什么威信,其也没有什么系统的培训或课程。消费者事务局属下的咨询顾问可协助以上消费者脱离困境。

例如:布碌崙居民加文吉唐(Garvin Gittens)缴交超过25,000元学费给凯瑟琳.吉布斯的图形设计学院(Katharine Gibbs School for graphic design)。两年后,他发现从该校所获取的学分不能转为学士学位。学校最初所承诺的,毕业后的就业安排和在麦迪逊广场举行的毕业典礼都没有实现。吉唐2012年2月告诉媒体,自己人生的过去两年完全荒废了,现在他得重新开始。他还透露,学校后来因收生人数不够而倒闭。

如何避免受骗?明茨说,许多这类技术学校是私立的,为了牟利,学校往往担保学生毕业后能有工作,担保学生职业前程似锦,担保这担保那的。局长奉劝消费者在签订合约前,多问一些问题,如果校方无法给予满意的答复,大可去看看其他学校所提供的课程内容和文凭。

再如:一位老妇在不知她所聘用的装修承包商没有合格执照的情况下,在工程未完工前就支付了装修费。施工时,承包商破坏了她家的楼梯后就消失了。老妇在损失了一大笔装修费后,还得掏腰包修复楼梯。老妇向消费者事务局求救,该局协助向无牌承包商追讨赔偿,帮助她从市长基金申请补助进行装修,并帮助她联系到有执照的承包商来装修房屋。

乔纳森.明茨提醒,消费者只要在网上输入承包商公司的名字,就可查出其是否持有合法执照。消费者也可拨电311询问。查询网址:http://www.nyc.gov/html/dca/html/licenses/license_check.shtml

●目前事务局能提供的服务

乔纳森.明茨局长介绍,桑迪风灾后,消费者事务局就开始监督、检查加油站、装修承包商等,是否有趁火打劫,趁机抬高价格。该局也将加紧检查装修承包商是否持有合法执照。

该局还为受风灾影响的市民提供财务咨询服务,告诉他们政府有哪些低息贷款可申请、如何申请,同时针对他们所面临的个人财务问题给予辅导,例如建议他们如何偿还债务。当局有1500多位可提供一对一专业辅导的理财顾问。市民可拨电311询问,如何获得就近、免费的财务咨询服务。

受飓风桑迪影响的灾民往往发现这些资讯顾问不自觉的成为了他们的辅导员,因为在承担巨大损失时,人们往往都会感到措手不及,不知从何开始理清,顾问往往能帮忙他们理出头绪来,列出一单子他们可采取的行动。这一过程中,精神上的支柱和鼓励都很重要。

乔纳森.明茨特别呼吁,消费者应提防那些声称是受政府部门委派来的商家,因为有些骗子就是利用这一点来诈骗消费者。如果看到有承包商宣传说他们是获得联邦紧急事务管理署(FEMA)认可的,消费者应对此有所质疑,因为联邦紧急事务管理署不发准证给承包商。

“不是说商家的广告、网址、名片上有政府部门的标志就代表他们是被政府认可的。得提防不法之徒以此来骗钱。”明茨说。

明茨建议因风灾遭受财物损失者,应坚持向保险公司索取赔偿。联邦政府也有低息贷款给受影响的屋主和商家。◇

(责任编辑:索妮雅)

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