UCLA教授廖俊智 当选美国家工程院院士

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【大纪元2013年02月16日讯】加州大学洛杉矶分校(UCLA)化学及生物工程系华裔教授廖俊智(James C. Liao),以基因改良的藻类为催化剂,将二氧化碳和阳光转换为燃料,继2010年获美国联邦环保署颁发“总统绿化学挑战奖”(Presidential Green Chemistry Challenge)中个人最高荣誉的“学术奖”(Academic Award)后,再度获得学术崇高荣誉,获选为2013年美国国家工程学院(National Academy of Engineering, NAE)新院士。
  
廖俊智领导的代谢工程与合成生物实验室研究团队在生质能源方面取得重大学术突破,成功将细菌里的不同物质转化成化学品。简言之,从前化学品的原料都来自石油,依照廖俊智的研究成果,未来能将细菌当作化工厂来经营,将二氧化碳转化成化学品。依照美国环保署副署长欧文斯(Stephen Owens)说,该技术量产后每年可替代四分之一的石油燃料,也可为地球减少5亿吨(约8.3%)的碳废气。

廖俊智所领导的洛杉矶加大研究团队,舍弃利用糖类和纤维素产生乙醇的途径,用单细胞生物(蓝绿藻)行光合作用的特性制造燃料,以蓝绿藻为催化剂,用二氧化碳和日光直接制造丁醇。由于基因改造后的蓝绿藻仅是光合作用的催化剂,即使土地狭小的国家也可发展。
  廖俊智来自台湾,在台湾大学化工系毕业后,取得威斯康辛大学博士学位,曾经在工业界服务。主要的研究领域包括生物基因和下一代生质燃料、转录与新陈代谢网络分析、基因-新陈代谢回路、一氧化氮新陈代谢等领域,科学界许多未解决的问题和生物有关,生物科技不仅攸关日常生活,也能改善人类福祉。他在2008年发现一个化学转化的新途径,获得能量密度较高、不会有腐蚀性、不需混入汽油即可直接加入汽车中使用的“异丁醇”,成为他获选为美国家工程科学院的重要因素。
  
廖俊智的研究证明,以日光和二氧化碳产生生质燃料是可行的办法,效率和过去的乙醇相比高很多。虽然基因改良后所需的蓝绿藻少很多,但改良过程和兴建设备成本仍高,距离商业化仍有一段路要走,估计至少要五至十年才有可能量产,甚至可能需时更久。未来还需研究其他产生燃料的路径,或改良过程降低成本。
  
廖俊智教授与台湾保持密切的关系,指导许多台湾学生,经常返台演讲,介绍他的学术发现,他并担任国科会能源计划及工研院顅问。

人生哲学 寓作于乐

现年52岁的廖俊智籍贯台湾台南,但在高雄长大,国小三年级后移居台北,建国中学毕业后考上台湾大学化工系。他说,化学和化工不同,化学是基础科学,化工则是包含数学、化学、生物、物理的应用科学。最近20年化工则朝向生物工程方面发展,每校约有二分之一到三分之一的教授在发展这方面的研究。
  
廖俊智说,高中时自己对生物并没有兴趣,可能是因为高中的教育强调描述和记忆,其实研究上要解决的问题远比课本有趣得多。也许是受到担任工程师的父母影响,他从小就喜欢研究科学问题,高中的时候,他对化学和物理都有兴趣,化工是唯一包含两者的学科,大学自然选择化工系。大学毕业后在小金门的烈屿当了两年预备军官,廖俊智说,当时是通讯官,做的事情和自己所学完全没关系,虽然学术生涯中断,但也是人生的不同经历。
  
廖俊智非常鼓励学子出国,认为就算不留学也要找机会出国看看研究环境。当时生物工程不被学术圈重视,也没有什么工作机会,但他还是在报到的第一个月就改变了主修。因为生物是全新的领域,比起传统的化工更有挑战。

冷门科系变热门

1980年代早期开始生物工程革命,加上第二次能源危机,开始有“以生物方法制造化学品来替代石化制品,以减少 环境污染”的想法,尽管当时廖俊智对于生物一无所知,但幸运的在指导老师Lightfoot的帮助下开始这方面的研究。廖俊智说,回想起来这是很冒险的决定,但也使得自己成为第一代研究分子生物和生物工程的工程师,当时研究的问题现在都成为最热门的领域,回想起来,简直是自己人生中最佳的决定。
  
廖俊智说,在美国表达能力就等于工作能力,若无法表达,别人就无法了解你的贡献。也许是因为从小参加社区和教会活动,欧美学生比华裔学生要适应团队工作,较主动参与团队和协助他人,沟通表达能力也较好,这是教育、社会传统和习惯的影响。这二、三十年来亚洲学生表现很杰出,但在这方面还可再加强。他说,在他求学的时代,台湾留学生很多,他大学同班同学三年内90%都出国,现在有10%就不容易。其实美国大学理工科都有提供奖学金,有好的在校成绩和英文能力就可以来念。

专利将属UCLA

他也强调兴趣的重要研究和求学都需要兴趣,有兴趣就不会觉得是工作。他所研发的专利将属于洛杉矶加大,专利可 授权给公司生产。他说,设计利益回避规定要花很大精神,但现在全世界都鼓励将研究申请专利,专利也是研究成果的指标,上至政府下至学校都很支持。台湾发展 生物工程有竞争力,但要看政府愿不愿意做。目前在生物技术方面,台湾的资源90%放在医学相关研究,专注于新药和医疗仪器,在工业化生技工程方面,和日韩等国比起来还是较不◇

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