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霍金患致命渐冻症 却多活50年 原因为何?

综合报导/柯弦

英国著名物理学家史蒂芬·霍金,同时也是存活最久的渐冻人症患者。(DESIREE MARTIN/AFP/Getty Images)

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史蒂芬·霍金(Stephen Hawking)离世,终年76岁。他的家人发表声明说,霍金是在英国剑桥的家中于睡梦里安然故去。

这位英国著名物理学家,同时也是存活最久的渐冻人症患者。他曾被医生宣布“只剩2年生命”,却一再让医学界惊愕,最终活了55年。

霍金在21岁那年,被诊断出罹患绝症“肌萎缩性脊髓侧索硬化症”(Amyotrophic lateral sclerosis,ALS),也称渐冻人症。他后来回忆,当他还在牛津大学读书时,就发觉自己的身体出现异常,动作变得迟缓,还有一两次莫名摔倒在地。直到父亲发现他的异常,才带他去医院检测。

医生的诊断结果,给年轻的霍金当头一击。

渐冻人,只能看天花板的人

渐冻人症,是一种神经逐渐退化的致命疾病。患者最初会出现肌肉乏力、容易跌倒,逐渐地,四肢、身躯都会失去力气、萎缩瘫痪,能活动的器官和部位越来越少。全身好像被冰渐渐冻结,最终会丧失呼吸的能力,因呼吸衰竭离世。

渐冻人症之所以有这样的病程,是因为病控制了人的运动神经元。我们体内的运动神经元,从大脑延伸至脊椎,再到达肌肉和全身,它的存在使大脑得以控制人的身体去动作。但渐冻人症让运动神经元逐渐退化、死亡,神经不再能指挥肌肉做事,肌肉就逐渐萎缩。

然而,这种疾病不会剥夺人的智力,病人依然可以清晰地思考、看、听、感受。因此,很多病友形容自己是“看天花板的人”,躯体的行动力慢慢流失,但活跃的感官却在静止般的时空中感受着世界。

渐冻人症目前有很多未知之谜,其中包括发病的原因尚不明朗。根据美国国立卫生研究院(NIH),现有证据笼统表明,基因和环境因素可能是导致渐冻人症的原因,55~75岁的人和男性是易发群体。

罹患渐冻人症的病人,可以通过药物、物理治疗和营养补充等方法,来延缓疾病的进程,但没有治愈方法。根据美国渐冻人协会(ALSA),渐冻人的平均存活寿命是3年,只有5%的人可以存活20年或以上。

霍金,活得最久的渐冻人症患者

然而,霍金却在被诊断渐冻人症之后,活了55年之久,不仅超过了当年医生的预测,也超过了迄今为止的纪录。

霍金却在被诊断渐冻人症之后,活了55年之久,打破医学纪录。(AFP/Getty Images)

对于霍金为何活得如此长久,医界无人能给出确切答案。

“他是一个特例。”伦敦国王学院临床神经疾病学教授Nigel Leigh曾在《英国医学期刊》(BMJ)表示,可能是因为霍金发病时年轻,疾病对他影响不同,所以存活率较高。

“渐冻人症是很复杂的案例,每个人情况都极为不同。”渐冻人协会的首席科学家Lucie Bruijn对《时代杂志》表示,霍金的长寿也许与他的基因、接触的环境因素,以及无微不至的临床护理有关。

霍金自己则认为,让他能够抵抗病魔的,是活跃的思维和幽默感。

“至少这告诉了人们”,霍金说,“人不能失去希望。”

医学界探究:精神对疾病的影响

近年来,面对难以解释的绝症存活、甚至痊愈案例,医学界开始将物质身体与精神结合起来,探寻原因。

《美国国家科学院院刊》发表报告,证实人在精神上的压力,会缩短人体“端粒”的长度。

“端粒”是长在人的染色体末端的、控制人细胞分裂的DNA序列。细胞分裂一次,端粒就变短一点。一旦端粒消耗完了,人的细胞就会立刻启动“自动凋亡”机制。因此,端粒的长短和人的寿命紧密相关。

人的精神压力会使端粒长度缩短,进而影响寿命。图为细胞结构和端粒。(Shutterstock)

研究发现,一个人的精神压力越大,端粒的长度越短。当端粒消耗殆尽,细胞就会走向凋亡。

而从更微观的量子物理角度来看,俄国量子物理学家科罗特科夫(Konstantin Korotkov)表示,当人的精神处于积极、正面、美好的状态,人体所发出的电子和光子能量,会明显增强。而这种能量,则可以影响人体的健康状况,甚至改善疾病。

“中国古人讲三分病,七分精神。”获有“骨科研究奥斯卡奖”Kappa Delta奖项的华人教授李旭东说,他期待着现代医学能够从更深的层面对疾病进行研究,提升对精神和疾病关系的认识,或许很多未知的医疗难题可以得到答案。◇

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责任编辑:方紫韵

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