亚马逊、SpaceX打造覆盖全球所有角落的卫星网络

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【大纪元2019年10月04日】(记者林达综合报导)一场21世纪的太空竞赛正在展开:亚马逊、SpaceX和其它公司竞相进入太空轨道,为地球上最偏远的地方提供互联网。

就像上世纪苏联发射人造卫星1号引发的太空霸权之争一样,这次战争涉及到卫星,而且是成千上万的卫星。

已有十几家公司向美国监管机构申请运行提供互联网服务的卫星。虽不都是为了连接消费者,但有些公司都具有雄心勃勃的全球客服战略。

由于全球半数人口(超过30亿人)尚未使用互联网,这是一个巨大的潜在市场。因互联网提供明显的好处:申请工作、孩子做作业、偏远地区的人们获得医疗服务以及参与全球经济都少不了使用网络。

但是,这种新一轮的基于空间的互联网面临着障碍。其发射成本过高,技术复杂,而且对客户来说可能太昂贵了。还有太空垃圾问题。

实际上卫星互联网业已存在,由HughesNet和Viasat等少数公司主导,这些公司拥有巨大的、昂贵的卫星,距离地球22,000英里(35,000公里),覆盖了地面上的大片领土。但这项服务既昂贵又有诸多限制,通常有流量上限并且时间上滞后,而且使用者稀少。

新的卫星更小,更便宜,更接近地球,所以信号传播更快,其背后有些重量级的支持者。除了亚马逊和SpaceX之外,还有一位古怪的亿万富翁、特斯拉(Tesla)创始人马斯克(Elon Musk)的OneWeb也加入了这场竞争,得到了包括维珍(Virgin)创始人Richard Branson,以及日本科技集团软银(SoftBank)等的资金支持。

这些服务离能赚钱还远

麻省理工学院航空和航太学教授KerriCahoy说,但该行业仍处于起步阶段,离开展广泛客服至少需时三年,离赚钱则更其遥远。

“如果可于10年内盈利,我会感到惊讶,”她说。在扩大客户连线方面也存有竞争,包括谷歌的Loon balloons,连线是由漂浮在风中的手机塔来完成的——它由塑胶布做成,以太阳能为动力。另一些则使用以太阳能动力的无人机。

卫星公司还需要建造比传统卫星服务商更复杂、更昂贵的天线。例如,SpaceX已经向美国监管机构申请建造100万个地面站,以帮助客户连接互联网。

航空航太工程公司(SpaceWorksEnterprise)的经济分析师CalebWilliams说,除非这种设备成本下降,否则不可能面向大众。

OneWeb曾表示今年在阿拉斯加运营。但预计推迟至2020年年末。

和现有电信公司联手或是可行的商业模式

为互联网供应商提供物流也非易事。Williams说,新太空互联网公司更有可能与现有电信公司签署协定,而非直接销售互联网服务,因前者要容易的多。

而电信公司不愿在偏远地区建立网络,因为太贵了。2017年,联邦通信委员会的一位官员估计,将光纤扩展到大约2,000万缺乏宽频的美国家庭和企业将耗资800亿美元。而在发展中国家,基础设施状况较差,互联网只在手机上提供。

新的卫星公司可能有一个基础设施替代方案,比建造地面电线更便宜。电信公司需在大区域中花大量成本建造网络,而客户仅有几个——每个客户身上花的成本太多。

而借助卫星,成本则可以分摊到世界各地更多的潜在客户中。SpaceX的一位高管在2018年预测,部署一个微型卫星将耗资100亿美元。

然而,能够上网只是实现上网中的一环。人们也需付得起互联网,而农村地区的人可能更穷。目前还不清楚其价格,但20年前,高昂的成本曾经淹没了卫星电话业务。互联网也有可再遭同样的命运。

当然还有太空垃圾问题

NASA认为:太空垃圾或轨道碎片可能会相互碰撞,甚或引发连锁碰撞,使轨道毁于一旦。

例如,SpaceX说,试图通过移动卫星来阻止增加垃圾层,以避免崩溃,并设计在其寿终正寝时把它烧掉。太空公司已与美国监管机构一起制定了避免碎片的计划,但批评人士说,还需要做更多的工作,比如为太空建立一个空中交通管制系统。◇

责任编辑:朱涵儒

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