浏览器竞争的启示:持续创新才能常保竞争力

原文作者/ Michael A. Cusumano, Annabelle Gawer, David B. Yoffie 译者/ 陈琇玲

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平台市场的参与者中,存在这种常见的误解:一旦市场对你有利,你将成为长期赢家。这种讲法通常没错,但对于已经出现倾斜的市场,更好的看待方法是:赢家有可能失败。傲慢,加上过度自信与自大,就是赢家铸成大错的一些特质。即使在看起来像赢家通吃的市场中,也可能造成重大失败。

1998年,我们写了《谁杀了网景》这本书,探讨网景这家在早期拥有压倒性市场占有率的领头企业,如何在浏览器之战中输给微软。浏览器是典型的创新平台:网站管理员必须优化其网站,以利用浏览器的关键功能,而应用程式开发人员则利用浏览器的应用程式介面。当网景的市场占有率从1996年高达90%,到后续几年下降到几近为零,而微软的Internet Explorer到2004年时市场占有率将近95%时,大多数权威人士宣称浏览器之战已经结束,市场已经倾斜,微软赢了。要让微软失去市场,就要等微软搞砸一切,而事实就是这样。

也许好消息是,微软花了将近十年的时间才失去浏览器的霸主地位。微软的失败分为两个阶段:2004年到2008年这段期间,产品执行情况极差,然后在2008年到2015年之间,进行的产品创新又不够好。

“火狐”(Firefox)浏览器下载次数已突破10亿大关的标志。 (图片来源:Leon Neal /AFP)

IE与Firefox的战争

微软在2004年的浏览器竞争中,夺下95%的市场占有率后,主要对手成为Mozilla公司开放原始码专案研发的Firefox浏览器。Firefox起源于网景在1998年初将Navigator的原始码提供给任何想要下载和修改它的开发者。尽管网景开放原始码的决定在某种程度上等同承认失败,但也代表网景努力确保使用者除了选择Internet Explorer浏览器外,还有其他可行的替代方案。

网景表示,在开始提供原始码的两周内,下载次数就超过二十万次。Mozilla于2002年6月推出首款浏览器,它具有诸如标签式浏览、选择字词在网路搜寻所选文本、储存常用资讯自动代入表格的功能。

Mozilla于2004年9月发表Firefox,真正掀开下一回合的浏览器大战。Firefox问世后,迅速蚕食Internet Explorer的市场占有率,一位消息人士表示,截至2004年11月底,Firefox在浏览器市场拿下4.5%的市场占有率,而Internet Explorer的市场占有率减少5%,下降到89%。到2007年年底,Firefox的市场占有率达到17%,而IE则为76%。为什么微软的浏览器市场占有率下滑得这么快?

在2004年下半年,《电脑世界》(Computerworld)写道:“由于市场上没有强劲的竞争对手,微软停止对IE浏览器的开发。新版本不时出现,但是IE提供开创性新功能已经是好几年前的事。在此同时,其他浏览器的开发一直持续进行,许多人认为这些浏览器在性能、安全性、易用性、附加功能,甚至技术支援方面都胜过IE。”该杂志接着宣布,微软IE的所有竞争对手,包括Firefox、Navigator和Opera都具有更多功能也更安全,而且可在更多不同的作业系统上使用。该篇报导指出,在页面载入速度方面,其他浏览器全都“比IE快很多”。

实际上,微软将其浏览器霸主地位视为理所当然。IE 6于2001年发布,接着除了针对错误和安全性漏洞新增修正程式外,一直到2006年才推出新版本,等于自己帮竞争对手敞开大门。

微软承认,未能好好管理自家浏览器。IE团队负责人在2006年3月指出:“我们搞砸了。”Firefox在2009年年底的市场占有率约为32%,而IE的市场占有率则下降到56%。

Google率领Chrome参战

Google推出自己的网际网路浏览器“Chrome”,强调更快速、更简便,引发全球瞩目。(MARTIN OESER/AFP/Getty Images)

Google在2008年9月推出Chrome。Chrome逐渐在市场上引起注意,很快开始成为IE和Firefox 的劲敌,将浏览器之战变成三方角力。这股趋势很明显:Chrome推出后的几年里,迅速夺取Firefox和IE的市场占有率。

《连线》(Wired)杂志在2008 年9月报导说,针对第一版Chrome进行一些基准测试,结果Chrome比Firefox和Safari快十倍,比当时IE 7版本快五十六倍。没错,五十六倍!Chrome还开发一种多工架构,这表示浏览器每开一个分页或外挂程式,都视为个别作业,因此如果某个网页或应用程式当掉,也不会让整个浏览器也挂掉。

Chrome在2012年年初发布第十七个主要版本,当时IE只推出到第九个版本,Firefox为第十个版本,尽管他们更早进入市场。

是什么原因让Chrome快速崛起,让IE迅速没落?一个原本已经倾斜的市场,如何被颠覆?当微软赢得第一回合的浏览器大战时,提供最好的产品,然后利用Windows的市场力量建构最好的浏览器平台,并将竞争对手赶出市场。微软以为自己赢得胜利,消除竞争对手的威胁,就开始疏于创新,先后为Mozilla和Google创造机会。在IE更新速度慢又有漏洞,加上安全性差而恶名昭彰时,Chrome提供较快的速度、更高的安全性和稳定性,以及快速开发周期(让Chrome能够迅速将修补程式和新功能问世)。

我们可以从微软的落败学到以下这个教训:尽管网路效应非常强大,但并不能保证赢家能稳坐龙头宝座。微软花了很长的时间迈向失败,但微软确实失败了。

<本文摘自《平台策略》,商周出版社提供>

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责任编辑:陈真

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