应对中共威胁 美国或推动稀土开采

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【大纪元2021年03月04日讯】(大纪元记者Emel Akan报导/孙洐源编译)中共政权最近发出信号表示,它可能会利用其在稀土矿产品方面的优势来威胁美国,引起了美国业界人士的警觉。这一威胁促使拜登政府采取行动,减少美国在稀土金属方面对中国的依赖,因为从智能手机到电动汽车再到军用战斗机等各种产品都要用到稀土金属。

中国是全球最主要的稀土供应国,稀土是一组由17种化学元素组成的金属,用于生产关键技术的关键零部件。在贸易战或冲突中,这些元素很容易被用作打击其它国家的武器。

中共已经表明,它可以将稀土作为一种报复策略。2010年,在一次渔船冲突中,中共突然切断了对日本的稀土出口。而在2019年中美贸易冲突最激烈的时候,中共试图将稀土出口作为对美国的“反制武器”。

而最近,据报导,中共官员探讨了遏制向美国出口稀土矿产是否会削弱其F-35战斗机生产的问题。

面对失去获得稀土原料的威胁,拜登政府目前正在寻求减少对中国稀土深度依赖的方法。拜登2月24日签署了一项行政令“帮助为关键和必需品创造更有弹性和安全的供应链”。

该行政令主要针对稀土矿产品、半导体芯片、电动车的大容量电池和药品原料等四种关键产品供应链中的滞塞点。

它指示联邦机构立即进行为期100天的审查,以确定这些关键产品的供应链风险和脆弱性。

北卡罗来纳州立大学工业和系统工程系主任、供应链专家斯万(Julie Swann)称,这些产品的供应链漏洞已经非常明显。

“我们甚至不知道漏洞的全部范围或潜在影响。我认为这只是一个开始。”斯万告诉《大纪元时报》。

据她介绍,随着政府继续检测出更多的漏洞,可能还有其它产品和供应链将接受审查。

目前还不清楚政府在审查后会采取什么行动。不过,根据不同的产品,会有不同的应对选择。

国家安全委员会(National Security Council)负责国际经济和竞争力的高级主任哈雷尔(Peter Harrell)在新闻发布会上表示,政府将“所有的工具都摆在桌子上”。

“我们预计将使用混合型的激励措施来鼓励(稀土在美国的)生产。我们正在研究如何确保有足够的稀土供给和储备,来应对可能需要快速提升的相关产品的生产。”哈雷尔说道。

他补充说,拜登政府还将考虑与国际盟友和合作伙伴合作,采取集体行动来应对未来的稀土供应冲击。

斯万认为,对于世界上任何一个国家来说,试图完全自给自足,并拥有所有的产业和生产能力都是一个昂贵的选择。

“一种可能更可持续的方法是确保供应链对可能面临的中断风险有强大的抵抗力”,她说,而不是只关注完全的自给自足。

稀土资源丰富 但加工过程具挑战性

稀土矿物质对美国经济和国家安全至关重要。它们在消费电子产品、绿色技术、医疗器具和国防等许多行业发挥着至关重要的作用。例如,稀土磁铁(rare-earth magnets)被用于许多混合动力汽车和电动汽车。这些金属也是生产武器制导系统、喷气发动机、声纳设备和激光武器的关键原料。

稀土元素其实到处都有而且容易开采,然而,它们之所以被称为“稀有”,是因为它们难以被分离和提炼成可用的形式。

20世纪80年代,美国是世界上生产稀土元素的领头羊。美国几乎所有的产量都来自加州Mountain Pass附近经营的矿山,该矿山在20世纪90年代被关闭。在中国限制其稀土供应后,该矿山于2013年重新开放。

近几十年来,中国逐渐成为稀土元素开采和提炼的主力。根据美国地质调查局(U.S. Geological Survey)的数据,如今,中国控制了全球稀土矿物质供应量的80%左右,尽管中国的稀土储量仅占全球的三分之一。

目前,美国的稀土完全依赖进口,其中80%直接来自中国。

加拿大阿尔蒙蒂工业公司(Almonty Industries)首席执行官布莱克(Lewis Black)表示,中共可以“绝对”限制对美国的稀土出口,阿尔蒙蒂工业公司是一家专门从事钨这种稀有金属的矿业公司。

“这样做的机制一直存在,(中共)最近在2020年12月推出新法律,允许政府在认为符合国家利益的情况下停止出口。”布莱克告诉《大纪元时报》,中共的新出口管制法于2020年12月1日生效。

为了应对这一威胁,美国有可能迎头赶上,在国内扩大稀土的开采和提炼。

“美国的稀土资源很丰富,但这其实是一个当地社区是否欢迎在附近开矿的问题。”布莱克说。

生产这些稀土矿产所需的加工过程对环境具有挑战性,而且还威胁到当地居民的健康。

“稀土采矿业离开美国,部分原因不仅是成本,也是为了‘视觉效果’,因为当地社区经常反对矿场的存在。”布莱克说道。

他指出,最大的障碍将是让公众放心,这些矿场可以安全和环保地运营。

他说:“大多数人都听说过或看到过有关老矿山的恐怖故事,而且鉴于采矿业在美国已经有一代人的时间没有成为主导产业,因此对公众进行有关现代开采方法的再教育需要时间。”

虽然稀土对美国的经济和国家安全至关重要,但目前还不清楚拜登政府是否会因环境原因对加快美国国内开采稀土有所保留。

日本的冲突及供应链中断风险

2010年,一艘中国渔船在东海与两艘日本海岸警卫队船只相撞后,中共在外交冲突中突然切断了对日本的稀土出口。出口禁令使稀土原材料的价格飙升。稀土价格的大幅上涨其实对中共不利,因为它鼓励了澳大利亚等国家的稀土生产,并破坏了对中国稀土金属的市场需求。

由此造成的供应链中断导致日本、美国和欧盟于2012年通过世贸组织联合发起争端解决案,两年后世贸裁定中国败诉。

价格上涨导致资本涌入稀土开采业,帮助启动了世界其它地区的稀土开采项目。然而,随着供应风险的消退,稀土价格随之下降,这股稀土供应热也成为昙花一现。

“现在的情况也是如此。”哈佛商学院教授Willy Shih认为。

“真正的问题是,(美国)国内的稀土资源是否能在经济上具有持续性。”他最近在《福布斯》的一篇专栏文章中写道。

Shih认为,美国在实现稀土自给自足方面面临的最大挑战是经济性。

2018年,投资者在Mountain Pass矿区重启了至少两种稀土元素的有限生产。因此,根据美国地质调查局的数据,2019年美国国内关键稀土矿物的产量猛增44%,使美国成为中国以外最大的稀土矿物生产国。但几乎所有稀土原料都必须运到中国加工精炼,因为加工过程会产生有毒废物,让美国难以处理。

2019年7月,川普(特朗普)确定稀土是“国防的必需物质”,并启动了《国防生产法》(Defense Production Act)第303条,允许美国军方资助私营部门建立国内稀土精炼能力。

美国国防部2月1日向澳大利亚利纳斯稀土有限公司(Lynas Rare Earths Ltd.)投入三千多万美元的资金,用于建设位于德克萨斯州的稀土加工设施。

“这个项目完成后,如果成功,Lynas将生产世界上约25%的稀土元素氧化物供应。”美国国防部在一份新闻稿中说道。

去年,美国MP材料公司(MP Materials)在加州的稀土分离设施也获得了五角大楼的资助。

为了重新发展美国的稀土供应链,由参众两院议员组成的跨党派工作小组去年提出了旨在通过税收优惠政策提升美国国内稀土生产能力的提案。

责任编辑:杨亦慧 #

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