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英國監管部門要求暫停強制安裝預付款錶

使用預付款錶的使用者需要先充值才能有能源供應,而且價格比普通的能源供應更高。(Christopher Furlong/Getty Images)

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【大紀元2023年02月09日訊】(大紀元英國記者站報導)近日,英國能源監管部門Ofgem已經通知所有的能源供應商暫停強制給繳費有困難的用戶安裝預付款錶。此前,英國媒體披露,能源公司聘請的討債公司強行進入弱勢群體用戶家中安裝預付款錶。

Ofgem表示,他們已經要求能源供應商複查他們向法庭申請授權令、進入拖欠費用用戶家中的情況,在此期間,能源供應商需要暫停強制進入用戶家中安裝預付款錶。

Ofgem的行政主管布萊爾利(Jonathan Brearley)強調,能源公司需要先解決好內部問題,如果複查發現了嚴重的問題,他們會毫不猶豫地「採取我們權力範圍內允許的最強有力的行動」。

英國政府已經要求能源供應商制定計劃,向被強制安裝了預付款錶的弱勢用戶提供賠償。

60萬人被迫使用預付款錶

目前,英國大部份民用能源用戶都是使用普通的能源錶。但是,當用戶欠費之後,能源供應商可以要求他們改為使用預付款錶,也就是用戶給自己的賬戶充值之後,才能有能源供應。普通的用戶大多是通過銀行每月劃款付費,價格較低,而預付款錶用戶支付的費用比較高。

但是由於這些用戶原本已經支付費用有困難,再讓他們支付更高的費用,就更加困難。英國為民眾提供減少債務建議的慈善機構Citizens Advice估計,2022年有大約320萬英國人曾經把預付款錶上的餘額用光。

這些人中,有超過200萬人曾經因此每月能源供應被中斷至少一次。被切斷供應的人中有19%之後有至少24小時的時間生活在沒有電、沒有煤氣供應的家中。

Citizen Advice表示,他們根據Ofgem公布的數字估計,2022年有多達60萬人因為欠費而被迫開始使用預付款錶。這個機構預計,到今冬結束為止(2023年2月底),會再有16萬人被迫開始使用預付款錶。

討債公司撬門安錶

《泰晤士報》的報導披露了為英國煤氣公司(British Gas)工作的討債公司強行為弱勢用戶安裝預付款錶的情況。被強制安裝預付款錶的用戶包括養育三個孩子的單親爸爸。

根據英國的規定,能源公司在獲得法庭的授權令之後,可以依法進入欠費用戶的家中,安裝預付款錶。

《泰晤士報》公布的視頻顯示,暗訪記者隨著討債公司Arvato Financial Solutions的工作人員到了欠費用戶的家門前,在敲門無人應答後,討債公司的人帶來的鎖匠會把門撬開,進入室內安裝預付款錶之後,再留下字條說明情況。

在撬門前,討債公司的一名工作人員說:「這個讓人興奮,我最喜歡這一段。」

其中一段視頻顯示,一名用戶是一個懷抱四個星期大嬰兒的25歲婦女。

這名婦女和男友有四個孩子,男友在建築行業工作,他們原先的能源供應商倒閉了,賬戶被英國煤氣公司接管,一個月的費用立刻從54鎊飛漲到364鎊。

當討債公司的人在今年1月出現在他們家門外時,這對夫婦已經欠費649鎊了。當時這對夫婦的另外兩個孩子也在家,年齡分別是兩歲和一歲。

當得知需要安裝預付款錶的時候,這名婦女對於欠費表示很抱歉,她説如果不是為了孩子,她不會打開暖氣的。

但是,好在討債公司這次派去處理問題的人很同情這一家人,他沒有給他們強制安裝預付款錶,而且還在她的賬戶上留下紀錄,顯示他們是弱勢用戶,以免其他討債團隊的人回來強行安裝。

後來《泰晤士報》聯絡了英國煤氣公司,對方表示他們可能會為這一家人提供幫助。

公司老闆表示震驚

英國煤氣公司的母公司Centrica的老闆奧謝伊(Chris O’Shea)表示,英國煤氣公司已經暫停向法庭申請授權令和強制安裝預付款錶的做法,冬季結束前都暫時不會繼續。

他說:「當我聽說這件事的時候,沒有什麼詞語能讓我用來表達我的震驚,這是完全不能接受的。我們聘請的承包商Arvata讓我們失望了,但是我會對此負責。」

但是Ofgem的負責人布萊爾利表示:「供應商不知道他們自己的承包商的行為,這很讓人震驚,尤其是他們需要跟社會上最弱勢的人群接觸。」

他還強調,能源供應公司的行政主管不能「推卸他們保護自己用戶的法律和道義上的責任,尤其是最弱勢的用戶群體。」

Ofgem還表示,他們已經要求能源供應商查看他們跟第三方承包商的關係,看是否有任何鼓勵措施,導致對方出現這樣讓人不能接受的行為。

英國煤氣公司表示,他們的預付款用戶有大約150萬,去年憑藉法庭的授權令,他們安裝了大約兩萬台預付款錶。這家公司目前的用戶總數是726萬,是英國最大的能源供應商。

14歲女孩受驚嚇

一名婦女對英國媒體表示,英國煤氣公司的討債人員在2022年10月的一天出現在她家門前,要求進入安裝預付款錶,當時只有她14歲的女兒在家。

這名婦女表示,她有一對雙胞胎女兒,當天一名女兒生病了,躺在臥室裡,另一名女兒出門了。討債公司的人帶來的鎖匠打開了她家的門,然後進入到室內,還進入到生病在床的女兒的房間。

她的女兒不知道這是什麼人,感到非常害怕,立刻給媽媽打電話。

這名婦女非常氣憤,不僅是因為女兒受到了驚嚇,她表示,能源錶安裝在室外,所以英國煤氣公司的人根本不需要進入到她的家中,更不需要進入到未成年的女兒的臥室。

這名婦女的丈夫在2022年突然去世,只剩下她一個人拉扯兩個孩子長大,因此非常困難,家裡所有的錢幾乎都用在煤氣和熱水上,為了省錢,她們只能少用電和少吃食物。

找錯人了

還有一名婦女對BBC披露,2014年的一天,她回到家中,發現家裡滿地是泥腳印,有人進入家中強行安裝了一台預付款錶,還在廚房留下一封信。

這名婦女當時剛剛買下這棟房子不久,還在四個月前剛剛經歷了流產,因此一度感到精神崩潰。

她說,此前,她的地址接到了多封給前任住戶的信件,她把信件退回給發信人,因此並不知道這些信件是催繳欠費的。

她買下房子後,從來沒有出現過付費問題。於是,她給能源供應商打電話,告訴對方搞錯了,是前任住戶拖欠費用,跟她沒有關係。對方道歉,然後取下了預付款錶,並且向她賠償45鎊。

她說:「有人那樣進入你的家中,你會感到受到了侵犯。這讓人害怕。你會感到有人進入了你的家裡,你感到家裡很冰冷。」

法庭不再仔細檢查

BBC進行的調查發現,英格蘭和威爾士的法庭曾經對能源供應商提出的每個強制安裝預付款錶的申請進行檢查,但是近年來,法庭大多情況下會一次性批准大批申請,不再逐個檢查。

BBC獲得的一份檔案顯示,地方法庭的法官被告知,拒絕能源供應商的法庭授權令申請是「不合理的」,要求法官們質疑申請的規定「不合理」。

一位前法官表示,此前的做法是能源供應商到法庭申請授權令、進入欠費用戶家強制安裝預付款錶,法庭會針對申請提出一些問題,比如欠費用戶家裡是否有小孩或者病人,如果是這樣的情況,申請會被拒絕。

但是這位前法官表示,從2019年開始,使用了一個新的網絡和電話申請系統,此後,能源供應商的申請開始顯著增加,達到近27.9萬個,被拒絕的申請只有不到2,000個。到了2022年,申請的數量超過36.7萬個,被拒的只有56個。

他說:「隨著時間,程序變化了。不再查看每個申請,我們會得到一個地址清單。」

2月6日,英格蘭和威爾士各地的地方法庭接到通知,稱在沒有得到進一步通知之前,法庭暫停處理能源供應商提出的強制安裝預付款錶的申請。◇

責任編輯:陳彬

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