NASA成功撞擊 人類首次改變小行星運行軌道

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【大紀元2022年09月30日訊】(大紀元專題部記者易凡編譯報導)9月26日晚,美國東部時間7時14分,美國太空總署(NASA)的一艘太空船以極快的速度和一顆小行星相撞,太空船瞬間損毀。

這不是好萊塢的電影,而是現實中的真實情景。NASA此舉的目的是希望藉此改變這顆小行星的運行軌跡,以便將來萬一有天外物體撞擊地球時可以採用同樣的手段拯救地球和人類。

天外飛來物體撞擊地球並非沒有先例。科學界認為,6,600萬年前的恐龍就是這樣滅絕的,當時就是因為一顆約10公里寬的小行星來襲,結果終結了整個恐龍時代。

本次被撞擊的小行星(太空岩石)被命名為Dimorphos只有160米寬,撞擊時它正在1,100萬公里外飛行。

Dimorphos在繞行太陽的同時,它還圍繞著一個比它更大的小行星運行,這顆行星被命名為Didymos。這種不太常見的情況,被天文學家稱之為「雙小行星」。

這「兄弟倆」是被科學家們精心選中的,因為Dimorphos繞行「大哥」的軌道偏轉多少,將比它繞行太陽的軌道偏轉更容易被監測。

這對小行星其實對地球沒有任何威脅。天文學家認為,撞擊也不可能將它們推向威脅地球的路徑。

執行撞擊任務的太空船名為DART,是「雙小行星重新定向測試」(Double Asteroid Redirection Test)的英文首字母縮寫。

DART太空船於去年11月從美國加利福尼亞乘坐SpaceX獵鷹9號火箭發射升空,並在過去10個月的時間裡圍繞太陽運行,以便使其軌道更接近小行星系統的軌道。

既然撞擊小行星只為改變其軌跡,就不能將它撞碎。科學家們堅信,600公斤重的DART不會將50億公斤重的小行星擊碎,但應足以達到改變其軌跡的目的。

選擇撞擊的時間也有講究,因為9月26日這一天相對更靠近地球。

但是,在1,100萬公里外與一顆科學家知之甚少的小行星發生碰撞,是一項棘手的工作。任務系統工程師認為,DART太空船和地球上的任務團隊之間的往返無線電信號需要花一分多鐘的時間。時間滯後意味著團隊成員無法有效地駕馭它。

當DART以每小時22,500公里的速度向Dimorphos接近時,它最終不負眾望,在其存在的最後四個小時內自主運行,成功鎖定目標。

DART接近目標時,它的相機以每秒一張的速度傳回了一系列壯觀的圖像,岩石、巨石和光滑的地面在花生狀的小行星表面上變得可見。

在最後撞擊的那一刻,畫面消失了。美國約翰霍普金斯應用物理實驗室(JHAPL)任務總部的科學家和工程師們鼓掌、歡呼、擁抱和握手。

科學家們估計,Dimorphos表面應該撞出一個9至18米(30到60呎)寬的隕石坑。

碰撞前的觀測表明,Dimorphos繞行「大哥」Didymos一圈需要花11小時55分鐘。DART團隊預計,碰撞後新的軌道周期將會更短。

DART任務成員阿格魯薩博士(Harrison Agrusa)表示,Dimorphos的軌道周期可能會下降7分鐘到1小時。這取決於Dimorphos的密度和成分,但目前還不清楚。這需要數週時間才能確定軌道周期變化的程度以及偏轉的有效性。

DART任務耗資3.25億美元,是人類首次嘗試改變太空中自然物體的軌跡。

在測試結束後,NASA行星科學主任格拉茲(Lori Glaze)表示:「我們現在正在開啟人類的新時代——在這個時代,我們有能力保護自己免受危險的小行星撞擊。」

責任編輯:連書華

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