统计数字(3)该问的三个问题

统计数字是事实?是谎言?

乔贝思特

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 这个道理应该已经非常清楚:统计数字,即便是犯罪率、失业率、人口普查等官方统计,均是社会活动的产物。人们在谈论统计数字时,往往好像在谈论早已存在的事实,像是独立于人类而存在石头,同时,人们往往认为统计数字的搜集,就好像石头收藏家检起石头一样单纯。这是错的。只有透过人类活动,才能创造出统计数字:必须有人决定何者纳入计算、如何计算,种种计算的工作也必须由人进行,最后也得有人解释统计结果,决定数字所代表的意义。所有统计都是社会的产物,也是人类努力的结果。

  一旦认清这个事实,就能明白,我们不该毫不犹豫地将数字当作正确的事实一概接受。如果统计乃由人所制造,就该对这些数字加以评估、评鉴。有些统计做得不错,反映出人类为了能够仔细、精确、客观地测量社会问题,所付出的最大努力。有些却是不良的统计,它们可能出错,甚至是离谱的错误。我们必须要能分辨优良的统计与不良的统计。以下三个基本问题,可让我们在面对统计数字时,加以斟酌思考。

  一、*谁制造了统计数字?*所有统计数字都有原始作者,也就是当初制造它们的人。有时数字来自某人,有时来自像是美国普查局的大型组织(当然,数字所反映的,其实是该组织内部某一群人的工作结果)。

  当我们思考统计数字的制造者时,他们的姓名并不是重点,我们在意的,是这些人在统计的公共戏码中扮演的角色。这些统计数字是否来自企图吸引目光与引发讨论的社运人士?或是出自以新闻价值为首要考量的媒体报导?还是数据来自一群做着例行公事、对数字意义漠不关心的政府官僚?

  二、*统计数字的制造目的为何?*通常,制造者的身份可以为制造动机提供有利的线索。一般说来,社运人士的目的是为了寻求民意支持,促使大众注意某些社会问题。理所当然,他们偏好较高的统计结果,于是试图制造符合期望的统计数字,以致缺乏仔细的审查。当改革派人士呼吁社会注意娼妓或游民问题,我们必须了解,如果他们提供的数字不多,诉求似乎也就不会有太多人注意。

从另一方面来看,也有人偏好较低的统计数目。还记得纽约警局的例子吗,他们变出一个数字,号称娼妓人数少之又少,以证明他们绩效卓著。我们必须知道,制造统计数据的人,关心的是数字所代表的意义,数字是他们用来说服大众的工具。

  三、*统计数字的制造过程为何?*我们不能因为制造者的特殊立场或看待问题的态度严肃与否,而怀疑统计结果的正确性。我们应该问的,是统计结果的计算过程。统计都不完美,但有些缺点尤其多。一个随意猜测得到的数字,和一个经过仔细设计研究产生的数据,两者之间差别极大。这才是主要的问题所在。

一旦我们知道,所有的统计都是由人而起,制造社会统计的人都想证明己见(即便经过仔细、可靠、公正的计算),那么,接着我们该留意的,便是制造统计数字的方法。本书接下来的重点,将专注在这个问题上。
  
  下面要谈些什么?
  
  后面我们要讨论的,是制造与解释社会统计时,几个最常见也最重要的问题。第二章检视不良统计的四个基本来源:错误的猜测、虚假的定义、混淆的问题,以及偏差的样本。第三章要看的是突变的统计,即使是优良的统计,有时也可能遭到破坏、误用与误解。第四章讨论比较统计数据的逻辑问题,探讨比较两个以上时期、地区、群体或社会问题时,几个常犯的错误。第五章思考因统计而起的论战。最后,第六章检验看待统计的三种常见途径。@

摘自 《统计数字是事实?是谎言?》 商周出版社 提供
(http://www.dajiyuan.com)

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